Europa construirá espaçonave para desviar asteróide em teste de defesa planetária

Por Lily Zhou

A humanidade terá pela primeira vez a oportunidade de descobrir se pode desviar um asteróide, disse a Agência Espacial Europeia (ESA), conhecimento que poderia ser útil no futuro se um asteróide estivesse em rota de colisão com a Terra.

A ESA fechou um contrato de € 129 milhões (US $ 154 milhões) na terça-feira para projetar, construir e testar uma espaçonave, em homenagem a Hera, a deusa grega do casamento. A espaçonave será usada para observar os resultados de um experimento que visa desviar um pequeno asteróide, que passará cerca de 6 milhões de milhas da Terra.

O projeto Asteroid Impact and Deflection Assessment (AIDA), uma colaboração de defesa planetária conjunta com a NASA, tentará atingir um asteróide egípcio do tamanho de uma pirâmide chamado Dimorphos, que orbita outro asteróide do tamanho de uma montanha, chamado Didymos, e observar o impacto da colisão.

A espaçonave DART da NASA, que colidirá com Dimorphos, será lançada em junho de 2021. O impacto, que ocorrerá em setembro de 2022, deverá “alterar sua órbita ao redor de Didymos e criar uma cratera substancial”, disse o Aquele.

Dimorphos será “o primeiro corpo celeste a ter suas características orbitais e físicas alteradas intencionalmente pela intervenção humana”.

A ESA irá então lançar o Hera em outubro de 2024 para mapear a cratera de impacto resultante e medir a massa do asteróide, chegando à área no final de 2026 para um estudo que durará seis meses.

A missão lembra o filme “Armagedom”, de 1998, no qual o ator Bruce Willis interpreta um membro de uma equipe enviada para destruir um asteróide para salvar a Terra.

“Queremos tentar, pela primeira vez, dirigir um asteróide em sua rota potencial de colisão com a Terra”, disse o diretor da ESA, Rolf Densing, à Reuters Television.

Hera funcionará como um carro autônomo, disse a ESA. A nave espacial do tamanho de um desktop irá coletar dados para que os cientistas possam “entender melhor a composição e estrutura dos asteróides”.

Ela também carregará satélites em miniatura chamados CubeSats, que serão capazes de conduzir levantamentos topográficos de perto ou até mesmo pousar em asteróides binários.

A Alemanha liderará o design e a integração, com 17 outros países europeus contribuindo para a missão.

Marco Fuchs, diretor executivo do grupo alemão espacial e de tecnologia OHB, que desenvolverá a espaçonave Hera, disse que tentar desviar um asteróide é como “jogar sinuca” e apontou para o desafio de ir em direção a um corpo celeste tão pequeno.

“É preciso dirigir com muita precisão, primeiro é preciso encontrá-lo e depois abordá-lo de forma que você possa realmente observar o que acontece como resultado do impacto da nave americana”, disse ele.

Com informações da Reuters.

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